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科學家發現了宇宙最早的化合物「氦合氫離子」存在於自然界的證據

在離地球 3,000 光年遠的 NGC 7027 星雲中被發現。

Andy Yang
2019 年 4 月 18 日, 傍晚 09:00
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科學家長久以來都推測,在宇宙剛誕生約 100,000 年左右的時候,整體環境會冷卻到允許最早的化合物「氦合氫離子」存在的程度。氦合氫離子由一個氫原子和一個氦原子所組合而成,是已知最強的酸,最早於 1925 年在實驗室中製備而成。由於它能和絕大部份的物質進行反應,因此科學家推測自然界中可能只有在星雲和特殊的星體中才能找到它的蹤影。

如今 NASA 的 SOFIA 飛行天文台終於確認了在一個名為 NGC7027 的星雲中,發現了氦合氫離子的存在。這發現對於宇宙生成理論有著極大的意義,因為氦合氫離子的透光率與氫、氦不同,在宇宙早期的時候,有可能進而影響局部地區的冷卻率,是研究早期恆星形成的關鍵之一。

SOFIA 自身也是個相當有趣的東西--它是 NASA 與德國航太中心(DLR)合作的計畫,改裝一架「縮短版」的 Boeing 747SP 客機,在機艙內安裝了一具 2.5 公尺的望遠鏡。等飛到 12 公里的高空後,飛機後側的一個滑門會打開,露出裡面的望遠鏡進行觀測。其優點和缺點都剛好介於地面望遠鏡與太空望遠之間--它不若太空望遠鏡可以長時間持續觀測特定的一片天空、但也不像地面望遠鏡受限於所在的地點。另一方面,升級上面的零件也比升級太空望遠鏡要容易得太多,這次就是因為換裝了新的高頻接收器,才得以發現氦合氫離子存在的證據呢。