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Image credit: NASA/Handout via Reuters

美國宣示五年內讓美國太空人重返月球表面

嘴上說是一回事,錢從哪來呢?

Andy Yang
2019 年 3 月 27 日, 下午 04:59
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NASA/Handout via Reuters

美國副總統麥克.彭斯稍早在國家太空會議上,丟出了一顆不小的炸彈,宣示提早到 2024 年前讓美國人重返月球表面,而不是原定的 2028 年。彭斯認為,美國在這個世紀也必需要維持在太空探險的第一線,以確保美國在經濟與國家安全上的優勢,並且保證當人類開始長期在太空居留時,美國是太空「規則與價值」的制定者。

如果說原本的九年計畫讓人覺得有些散漫的話,一下子提到了五年,又顯得有些急迫了。彭斯認為阿波羅時代從無到有也就差不多十年而已,有著第一次登月經驗和現代技術、材料的美國,沒道理五年做不到。為了加速進程,彭斯甚至表明了一延再延的超重型火箭 SLS 不再是唯一的選項,只要能幫助美國達到目的,商用火箭也是可以考慮的方向。

事實上,在彭斯的發言之前幾天,NASA 署長 Jim Bridenstine 就已經拋出了如果 SLS 再延期的話,就用商用火箭來發射 Orion 太空艙的假設,當時就引發了網路界一陣猜測,有什麼現有的商用火箭能完全任務。據推估,SpaceX 的 Falcon Heavy 仍是唯一勉強有機會發射月球任務的現有火箭,但就算是 Falcon Heavy,也無法像 SLS 或過去的 Saturn V 一樣,一口氣將載人艙、服務艙、登月艇等配件全部送上太空,因此可能只能由多個小組件,在地球軌道上拼湊而成。這樣的技術國際太空站已經練習了多年,但前往月球的任務總不能花個幾週的時間慢慢把船組起來吧?因此具體要如何實行,還是個謎。


更謎的,是萬惡之源的「錢」從何來。上圖這則推文,顯示的是歷年 NASA 的經費經過通膨調整後的線圖,可以顯見的是,阿波羅計畫雖然在極短的時間年獲得了成功,但當時在經費上的投入也是極其可觀的。NASA 現在的經費只有當時的一半左右,靠著這點經費,能撐得起再一次的高強度太空計畫嗎?再者,美國的錢包控制在國會手上,而非白宮,如果國會諸老們對於白宮的計畫不支持的話,也是哪裡都去不了的。

在這背後,還有更大的本質上的問題,也是多年來登月又或是登陸火星之爭的關鍵所在:美國早在五十年前就已經去過月球,留下過了腳步,現在再回去的意義為何?總不能又只是著陸拍張照,撒泡尿到此一遊,然後又走人了吧?總要至少認真地建立個月球基地什麼的,才算是有進步。如果是這樣的話,那五年的期限又顯得更加急迫了。太空計畫通常就是個一延再延的歷程,僅有少數資金無上限的例子,才能在一定時間內取得成功。如今如果彭斯的宣示沒有相對應的經費支持的話,恐怕最終還是只會落為空談了。