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Ultima Thule 比想像中的更奇怪

這個人類近距離觀測過的最遠物體,依然充滿著謎團。

Andy Yang
2019 年 3 月 21 日, 早上 10:30
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新年時高速掠過庫柏帶物體 Ultima Thule 的 New Horizons 探測器,在遠離太陽系的途中,開始緩慢傳回更高解析度的照片,與科學儀器取得的資料。原先看似黏在一起的兩顆圓球,長得像個雪人的 Ultima Thule,經過更仔細的分析後,發現只有比小的圓球「Thule」是比較接近球形的,較大的「Ultima」更更像一塊鬆餅,如果從側面看過去的話,應該是扁的才是。分析地質,可以確定兩半應該是在差不多同一時間形成的,否則很難像這樣黏在一起,但如果兩者原本是相互繞著轉,直到最後貼在一起的話,那又是什麼消耗了兩者間的角動量呢?目前科學家似乎還沒有答案。

此外,科學家也開始分析 Ultima Thule 表面的各種凹陷與突起,包括 Thule 上一個直徑約有 8km 的「坑」,比較大的可能性是由撞擊而來的。但科學家也提出了另外兩種表面上的坑形成的方法,包括物質陷入地下的縫隙中,留下一個坑洞;或是高揮發性的氣體諸如氮、氧等揮發後所遺留。

雖然說從圖片上看起來灰灰的,但 Ultima Thule 真實的顏色是深紅色的,比冥王星還紅。分析其光譜發現它和其他已知的「冷經典(Cold Classical)」庫柏帶物體相仿,表示 Ultima Thule 應該是一個頗具代表性的冷經典庫柏帶物體,不是從其他地區移動過來的。New Horizons 在其上發現了甲醇、水冰、和少量有機化合物,只是各種物質在表面上的分佈,還有待進一步的分析。

總體來說,Ultima Thule 是一個極為奇特的物體,在等待所有的資料於 2020 年中傳輸完畢前,許多的疑問都很難獲得解答。唯一可以肯定的是,在太陽系的邊緣並不全是無聊的一顆顆灰色馬鈴薯,而是有著更多的祕密等著我們發掘呢。