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NASA 宣告「機會號」火星探測車任務終止

自去年八月的大沙塵暴以來,一直無法取得聯繫。

Andy Yang
2019 年 2 月 14 日, 中午 11:30
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就在稍早,一個火星探測的傳奇篇章劃下了句點。2003 發射的「機會號(Oppurtunity)」火星探測車在工作了長達 15 年之後,終於來到了生命的終點,由 NASA 噴射動力實驗室(JPL)宣佈中止了最後的聯絡嘗試。機會號最後的訊息是在去年六月時發出,當時火星正面臨著有觀測紀錄以來最大的沙塵暴,在回報了電力不足,且陽光愈來愈暗的狀況後,機會號就進入了休眠模式,希望能至少保有足夠的電量在沙塵暴過去後,還能重新喚醒。

然而,在沙塵暴過去後,NASA 連續給了機會號 45 天的時間回報,都沒能收到回應,而隨後的數個月中,NASA 也不定期的試圖重新取得訊號,但多次嘗試均告失敗。隨著火星的冬天即將到來,失去電力的機會號將無力為關鍵零組件保暖,能再喚醒的機會將變得極為渺茫,因此 NASA 只能在此時宣佈放棄了。

機會號與兄弟精神號當初設計的「使用期限」都只有 90 天,然而精神號最後在火星上工作了七年之久,機會號更是再多了一倍,可以說是物超所值的代表。機會號最後的位置停在一個名為「奮進撞擊坑」的隕石坑的西緣上,自從 2012 年以來機會號就一直沿著這個直徑有 22 公里的巨大撞擊坑的邊緣繞行著,加上抵達隕石坑前所行走的距離,機會號竟然在火星上走了足足 45 公里遠呢。

雖然機會號已經失聯,但由於火星上的侵蝕相對來說並不嚴重,未來還是很有機會成為前往火星觀光的人們拜訪的「景點」的。吸取了兩台探測車的經驗而打造的下一代探測車「好奇號(Curiosity)」依然在火星上忙碌著,接替了機會號的使命,而次世代的探測車 Mars 2020 也正在積極打造中,預計明年中升空。雖然說機會號的篇章已經結束了,但人類探訪火星,尋找生命存在證據的故事,才剛剛開始呢。