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Stratolaunch 大幅縮減員工人數與火箭開發計畫

金主 Paul Allen 過逝的影響極為巨大。

Andy Yang
2019 年 1 月 20 日, 早上 10:00
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擁有全世界最大的飛機,以空中發射火箭為目標的 Stratolaunch,是微軟共同創辦人 Paul Allen 在七年前創設,並投資了大把資金下去的「玩具」。然而隨著 Paul Allen 逝世,顯然 Stratolaunch 無法再獲得先前那麼多的資金支援,因此不得不宣佈裁員 50 人,並且中止了自製火箭(主圖右邊三個)的開發計畫。

目前已經打造完成的世界最大飛機,預計將攜帶火箭升空發射的「PGA 號(以 Paul G. Allen 的縮寫為名)」,相關的滑行測試還在繼續中,並且首飛的計畫不變,但其攜帶的火箭的相關開發計畫,則是遭到了腰斬,未來 PGA 將只會發射 Northrop Grumman 開發的 Pegasus XL 火箭(主圖左一)。Stratolaunch 最大的優勢就是它可以不受限於發射地,自由地選擇發射緯度及軌道傾角,也較不會因為天氣而影響發射(只要機場允許起飛就可以),因此應該會有不少軍方或是政府的衛星對它感興趣,但 Pegasus XL 的低地軌發射能力僅有 443 公斤,在不開發新的專用火箭的前提下,這個大幅度地限制了 Stratolaunch 飛機的實用性,也讓 Stratolaunch 計畫的存在顯得有些意義不明。

從某些方面來說,這也點出了當前以億萬富翁為金主在背後推動的商用火箭業,是處在一個多麼微妙的位置。相對來說,SpaceX 應該是幾間公司當中最後穩當的一個,如果失去了 Musk 的話,或許會失去了大半的進取心,但至少公司的存活應該不成問題。然而如果現在的 Blue Origin 或是 Virgin Galactic 失去了 Bezos 和 Branson 的金援的話,恐怕也只有關門大吉一途了。只能希望商用太空業能盡速自立,蓬勃發展,來擺脫對特定人士的依賴囉。