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Image credit: Rocket Lab

Rocket Lab 替 NASA 發射第一個全立方衛星的任務

充份發揮小火箭的優勢。

Andy Yang
2018 年 12 月 18 日, 下午 03:30
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「立方衛星」是近來太空界的一個重要的發展方向,以 10cm x 10cm x 10cm 的模組化立方體為單位進行組合,打造功能基本,但成本也低廉的小衛星,讓資金不充裕的民間、學術單位,也可以有發射自己衛星的機會。問題是,就是因為這些衛星小,如果和大衛星「共乘」大型火箭的話,要等到前往相同軌道的火箭,通常要不短的時間,而且做為次要貨品,如果火箭發生任何異常的話,通常立方衛星就成了被犧牲的一方。另一邊,如果不搭大衛星的順風車的話,想要湊足一個全是小衛星的任務,也是同樣的曠日費時。

為了鼓勵民間的發射服務商,NASA 在 2015 年的時候以和 SpaceX 類似的合作模式為基礎,開設了一個名為「Venture Class Launch Services(VCLS)」的合約,選定了 Firefly Space Systems、Rocket Lab、和 Virgin Galactic 三間民間廠商,開發小號的火箭,專供立方衛星和其他小型科學衛星的發射。三間廠商當中以 Rocket Lab 的開發進度最為超前,因此拔得頭籌,稍早成為了第一間將一堆小衛星送入軌道的 VCLS 合約商,將總計 12 枚的小衛星送上了軌道。

這是 Rocket Lab 今年的第三次(也是最後一次)發射任務,雖然說總數還不多,但值得一提的是上一次發射發生在 11 月中,與這次發射只間隔了一個月多一點,而下一次發射也是預定在明年一月發生。一切順利的話,可以說 Rocket Lab 已經進入了一個月一次發射的的商轉狀態,對於排隊等著讓 Electron 發射的客戶來說,也是個好消息吧。