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Image credit: NASA

InSight 探測器開始「摸索」週遭環境,並打破火星表面太陽能發電紀錄

但最重要的科研資料還要約十個禮拜後才會傳回。

Andy Yang
2018 年 12 月 3 日, 下午 02:30
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一週前剛順利著陸火星的 InSight 探測器,已經開始「摸索」自己的週遭環境了。和它的探測車前輩們不同,InSight 是定點式的著陸器,因此它並不急著要開始前往其他地方,而是可以可更深入地理解自己的所在之處。事實上,仔細分析附近的環境對 InSight 來說是至關重要的,因為它的地震儀和地底探針設備都是固定式的,一旦放下後整個任務期間都不會再移動,因此科學家要先好好地研究週圍的地型和土質,選好了位置才能「下好離手」囉。

InSight 在火星上的首要工作,就是張開兩片圓形的太陽能板。很幸運地,InSight 的著陸點地面僅有約 4 度的傾斜,雖然說在事前科學家已經從空拍照片中選定了較為平坦的地方著陸,但會不會剛好著陸的時候就掉在了一塊歪一邊的石頭上,還是要點運氣的。如果傾斜超過 15 度的話,InSight 張開太陽能板就會有困難,科學家就要再另外想辦法在補救了。這兩片太陽能板在第一天就一共生產了 4,588 Wh 的電力,超過任何先前任何一個著陸火星的探測器 -- 事實上,連 Curiosity 的核衰變熱發電器,都只有約 2,500 Wh 的日輸出呢。

接下來,InSight 自身內建的科研儀器在確認一切正常後,應該接下來幾天就會開始收集數據,但 InSight 主要的工作還是以詳細分析周圍地貌為主。手臂上內建的兩個攝影機將會花三個禮拜把四周鉅細靡遺地拍過一遍,產生出立體的地貌圖,接著科學家們會選定兩個地表儀器最適當的放置地點。從現在算起約五到六個禮拜後,InSight 將先放下地震實驗設備,之後預計再過一個禮拜,會放下地熱探針,並開始向著火星內部「鑽洞」。這個鑽洞的過程當中,除了定期地量測地熱外,打洞時產生的震波也會由地震儀接收,做為分析火星表層土壤構造與成份的依據。由開始打洞到抵達最大深度 5 公尺約要 40 天的時間,但相關的科研數據預計在打洞進行到一半時開始傳回,也就是說大約二月中科學家就會收到來自地底的第一筆資料了。

整個 InSight 任務預計將持續至少一個火星年(約地球時間兩年),之後再視 InSight 的健康情形、電力等,決定是否延長。