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Image credit: SpaceX

SpaceX 點歪科技樹,將把 Falcon 9 的上級火箭升級成「迷你 BFR」

但不確定這只是為了測試 BFR 相關科技,還是真的要回收。

Andy Yang
2018 年 11 月 8 日, 傍晚 08:30
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SpaceX 的 BFR 火箭預期將會是火箭發展史上的一個重要的里程碑,為人類帶來第一個可全面回收,而且不需要怎麼整新就可以重複利用的重型火箭,預計將大幅降低發射進太空的成本,帶來太空商業的新時代。但在這個大餅之下,BFR 有著大量的技術難關要攻克,特別是從軌道回返地球的部份,要等整個系統開發完成了才能進行測試,如果發現回返的機制有什麼設計上的問題的話,修改、重製新機體都會是花錢又花時間的事。

因此或許不算意外地,Musk 今天在推特上發表了將「點歪」SpaceX 的科技樹,對 Falcon 9 的上級火箭進行升級,將其改造成一架「迷你 BFS」。對於這麼做的目的,由於 Musk 並沒有說的很清楚,因此網路上的討論分成兩派:一派認為這個改裝只是為了測試 BFR 的相關科技,另一派認為 SpaceX 是真的有意開發適合 F9/FH 尺碼的縮小版 BFS。

如果是測試 BFR 相關的技術的話,SpaceX 這樣的做法其實早有先例 -- Falcon 9 下級助推火箭的回收,就是在商用發射的同時「順便」進行的,讓 SpaceX 得以研發、賺錢兩不誤。新改版的上級可以依循這樣的模式,對特定載重較低的任務的上級火箭進行改造,測試諸如隔熱罩、折疊式減速翼、回返儀態控制等項目。只要能說服客戶這不影響主要的發射任務(或是多多利用 Starlink 的發射),SpaceX 可以藉此累積大量的數據和經驗,讓 BFR 的開發更順利。

另一邊,如果 SpaceX 的目的是個完整的「縮小版」 BFR 的話,那就等同於宣佈將放緩 BFR 本身的研發,先從小號版的著手了。對於本就經費不足的 SpaceX 來說這不見得是件壞事,也可以先從小型的機器累積經驗,但這也意味著前往火星的時程將會被延後,與 SpaceX 一貫的立場不符。開發小台的 BFR 的話,SpaceX 就不用再為了如何回收整流罩傷腦筋(它會與上級火箭一體化),但反過來說,整台小火箭如何安然著陸,又成了新課題。在 BFR 上是用 Raptor 引擎做動力著陸,然而「迷你 BFR」火箭的推力太強,卻是無法用於精準著陸。是要用降落傘、還是用直升機從天上吊走,就要看 Musk 未來有沒有進一步的說法了。

依 Musk 的推文,這樣一台「迷你 BFS」最快 2019 年 6 月就可以升空,距離現在只有短短的八個月。雖然這樣緊湊的時程聽起來很拼,但真要在 2022 年前讓 BFR 升空的話,那可是一點時間也不能浪費呢。