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Image credit: Blue Origin

Blue Origin 擊敗 Aerojet Rocketdyne,成為 ULA 火箭的引擎供應商

ULA 新一代的 Vulcan 火箭將與 New Glenn 共用相同的 BE-4 引擎。

Andy Yang
2018 年 10 月 1 日, 下午 06:00
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Blue Origin 自家的 New Glenn 火箭還包裹在一層神祕面紗之中,什麼時候能開始生產都還不知道,反倒是為了 New Glenn 開發的 BE-4 引擎,已經先獲得了 ULA 的青睞,得到第一筆的訂單了。

ULA 是美國傳統軍工業的代表,由原先的波音與洛克希德馬丁各自的火箭事業合併而成,以美國的軍事衛星為主要的客戶。不過當年合併的時候號稱可以精簡組織重疊,為美國省下發射成本的願景並未能實現,反而因為 ULA 實際上壟斷了市場,讓軍方的發射成本節節高升。

然而近幾年來,ULA 卻碰到了來自兩個方面的壓力 -- 一個當然就是 SpaceX 成功地打入了原本 ULA 獨佔的市場,以便宜得多(有時連一半都不到)的價格,完成與 ULA 相同的工作。這迫使了 ULA 必需要考慮開發足以和 SpaceX 競爭的火箭產品,就算在價格上打不過重複利用,也要在性能上超越 SpaceX。另一方面的壓力,則是 ULA 原先主力產品 Atlas V 所使用的俄羅斯引擎。儘管俄系引擎在性能上是極其強悍的,但自從烏克蘭的衝突之後,美國國會就有意識地要求美國的軍用火箭不能依靠俄羅斯技術,避免在這方面受制於人。

綜合的結果,就是 ULA 宣佈了將開發一枚名為「Vulcan」的新火箭,除了有高達 35 噸的低地軌道運載力外,也能將 6.8 噸的衛星直接送入地球同步軌道。至關重要的引擎選擇,則是宣佈了將採用 Blue Origin 的BE-4,與 SpaceX 的 Raptor 同為第一代的甲烷引擎。這選擇在不意外的同時(Aerojet Rocketdyne 的競品 AR-1 引擎持續遭遇開發困難,投產遙遙無期),也有意外的成份,就是老牌的 ULA 竟然選擇相信 Blue Origin 這間新興公司,而且還是與潛在的未來競爭對手(New Glenn)共用引擎。

無論如何,在 Vulcan 的開發進程中,這都是個重要的里程碑。但 Vulcan 就算當前在紙面上是和 Falcon Heavy 都有一拼之力,但如果開發再拖上個兩三年,New Glenn 和 BFR 都開始試飛了的話,ULA 依然處境不妙啊。