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Image credit: NASA

NASA 的 InSight 探測器順利升空前往火星

這是第一個以研究火星內部構造為目標的探測器。

Andy Yang
2018 年 5 月 5 日, 傍晚 09:01
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就在稍早的時候,一支 ULA 的 Atlas V 火箭帶著 NASA 最新的 InSight 探測器,順利由美國西岸的范登堡空軍基地發射,啟程前往火星。InSight 原定在 2016 年的發射窗口出發,但因為最主要的地震儀一直無法通過真空測試,因此錯過了 2016 年的窗口,拖到了 2018 年的窗口才升空。

Insight 是一個固定式的探測器,重 360 公斤,採用和 2008 年發射,以尋找水冰為目標的鳳凰號(Phoenix)大致相同的外觀設計。1976 年的維京任務探測器上也有安裝地震儀,但卻因為設計不良,補捉到太多來自火星風的雜訊,以致於無法對火星的內部構造做精確的判讀。這次 InSight 是專門為了地質測量而設計的探測器,希望能從地震的規模與頻率,以及地震波的傳導,讓科學家對火星的內部結構有個更清楚的認識。除了量測地震用的「SEIS」儀器外,InSight 還再攜帶了一根「探針」,將深入火星地表下約 5m 的深度,並每隔 10cm 會留下一個溫度計。這些溫度計回傳的溫度梯度,可以幫助科學家計算火星內部自行產生的熱量多寡。

InSight 預計在 11 月底左右抵達火星,並且將在火星上運轉至少兩年的時間(一個火星年)。InSight 同時攜帶了兩個小的 6U CubeSat,分別名為 Mars Cube One("MarCO")A 和 MarCO B。它們會在升空後不久便與 InSight 分離,一方面提供資料接力,另一方面則是測試 CubeSat 在長時間太空旅行下的耐用性與導航。