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Image credit: SpaceX, Flickr

SpaceX 將嘗試用「巨大的派對氣球」來回收第二節火箭

如果成功的話,就有機會達成整個火箭的回收了。

Andy Yang
2018 年 4 月 16 日, 下午 03:30
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SpaceX, Flickr

當 Elon Musk 在推特上用「我知道這聽起來很瘋狂」當起手式的時候,你就知道這下子 SpaceX 是要玩真的了。Musk 宣佈了將嘗試用氣球來為第二節火箭減速,最終降低到可以在海面上回收的程度,如果再搭配上已經形成慣例的第一節火箭回收,和正在試驗中的整流罩回收,SpaceX 很有機會挑戰 100% 回收火箭的壯舉呢。

不過先來談這個「派對氣球」。Musk 向來有用比較小孩子氣的方式來解釋 SpaceX 準備要做的事的習慣,像是整流罩的回收之前就被描述成是讓它滑翔到海上的「充氣城堡」上,而最終實作的方式則是讓它落入裝設於高速快艇背後張開的網子中。這次雖然被 Musk 描述為「派對氣球」,但網路上的猜測它的真相其實是一種稱為「氣球減速傘(Ballute)」的東西。這是個 1958 年由固特異公司開發的技術,原先是設計來讓炸彈可以從超音速一直到次音速區間都能在減速時保持穩定,避免喪失準確性,套用在火箭上應該也有類似的效果吧。

SpaceX 的第二節火箭有可能利用隔熱盾、氣球減速傘、網子、甚至直升機半空攔截等各種方式的組合達成回收,但真正令人好奇的是,SpaceX 早早就因為經濟因素放棄了第二節火箭的回收,是什麼讓 SpaceX 改變了想法?畢竟第一節火箭佔了總成本的 70%,整流罩和第二節火箭則是各佔剩下來的約一半。然而整流罩看起來回收頗簡單(它分離的時候火箭還沒有達到軌道速度),第二節火箭卻要研發不少新技術才能讓它從每秒七公里多的軌道速度返航,是什麼讓 SpaceX 做出這樣的決策?省下來的錢值得嗎?還真是令人好奇啊。