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Image credit: SpaceX

SpaceX 差一點點就接到了一片從天而降的整流罩

以第一次試驗來說,是個非常不錯的成績了。

Andy Yang
2018 年 2 月 23 日, 下午 03:36
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第一次回收火箭至今不過兩年多的時間,SpaceX 已經差不多完全把握了回收火箭的技術,連不想回收的火箭都回收了(註:然而最後為了安全起見,SpaceX 決定在外海將其銷毀,並未拖回岸上)。因此,SpaceX 將下一個「省錢」的目標,放到了在火箭最前端,保護酬載的整流罩上。雖然說看起來只是兩片薄薄的罩子,但整流罩要同時兼顧輕量及強固性,所以內部是由鋁合金的蜂巢結構組成,外面用碳纖包覆,一組兩片的造價高達 600 萬美元,在火箭的諸多零件中,論工本當是數一數二的。


當然,回收整流罩和回收火箭是截然不同的,SpaceX 這裡想到的方法在「天才度」上和火箭相比可是有過之而不及 -- 在整流罩分離後,它會先自行以弧面向下的姿態落回大氣中,並利用空氣阻力減速,直到一定高度後,再打開內藏的滑翔翼傘。靠著滑翔翼和 GPS 定位,它可以準確地飄向一片指定的海域,那裡有 SpaceX 特別打造的高速回收船「Mr. Steven」在等待。這艘船在背上張開了一片巨大的網子,並會在整流罩的行經路線下方以等速前進,讓整流罩緩緩「落」進網中,達成安全的回收。



昨天西班牙 PAZ 遙測衛星的發射,就是 SpaceX 第一次正式實驗這套回收流程的機會,可惜的是 Mr. Steven 雖然張網等待,但最後(依 Musk 的原話)「差了幾百公尺」,落入了旁邊的水中。不過看起來整流罩幾乎沒有損傷,似乎問題只是在於如何準確地讓船與整流罩對上,而不是整流罩返回機制的設計。或許多加練習就會成功了呢。

當然,在整流罩這個意外的「主角」之外,另一個好消息是兩枚測試低地軌道衛星網路的小衛星 Tintin A 與 Tintin B 都順利抵達了低地軌道,讓 SpaceX 搖身一變,由單純的「送貨」公司,變成了有自製衛星能力的通訊公司。SpaceX 的低地衛星群計畫擁有高達 12,000 顆的衛星,如果全面開展的話,有機會為全世界網路不佳的地區提供另一個高速上網的選擇呢。