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Image credit: ESO/ALMA/P. Kervella

天文學家拍下目前為止最清晰的參宿四照片

這顆隨時可能爆炸的超紅巨星,足有太陽的 1400 倍大。

Andy Yang
2017 年 6 月 27 日, 傍晚 08:01
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ESO/ALMA/P. Kervella
位於獵戶座右肩(左上角)的參宿四(Betelgeuse),是夜空中最亮、最有趣的星體之一了。自從古代有記錄以來,我們就已經知道它的亮度極不規則,現代觀測更是明確了它是一顆紅超巨星,其不規則性來自於表面不斷膨脹、收縮的對流,讓它的亮度和形狀都不斷在改變。

紅超巨星己經來到了恆星生命的末尾,由氫融合進入氦融合階段後,星體會大幅度的膨脹,參宿四更是直徑來到了太陽的 1,400 倍之多,如果替換掉太陽的位置的話,甚至能接近吞掉木星的軌道。由於參宿四直徑大,距離地球又不算太遠(約 640 光年),因此在夜空中的角直徑僅次於太陽與劍魚座 R,再加上它特別的明亮,使它成為直接觀測的最佳目標。

天文學家們利用智利的 Atacama Large Millimeter Array(ALMA)望遠鏡,拍到了上圖的照片。除了左上角佔去約直徑 1/3 的巨大「突起」(這個天文學家本來就知道了)、以及再次確認為參宿四表面溫度極度不規則之外,新的觀測也證實了其內部的溫度也不規則,或許源自於其磁力線的組成。

參宿四生命的最後階段會是一場壯觀的超新星爆炸,預計會有三個月的時間在夜空中的亮度甚至會超越月球。在人類史上還沒有這麼近、質量這麼大的星體爆發,所以究竟什麼時候會發生,發生時又會有什麼樣的影響,目前都還是未知數。因此持續地觀測、了解參宿四的構造對我們來說是至關重要的。