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該是再探天王星或海王星的時候了嗎?

NASA 提出在 2030 年代,派遣探測器前往兩顆行星的四種方案。

Andy Yang
2017 年 6 月 17 日, 下午 06:01
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雖然說太陽系的每一顆行星,人類都已經有派出過探測器做過至少一次的近距離觀測,但最遠的兩顆 -- 天王星和海王星 -- 都只有航海家二號「路過」了一次而已,而且都是至少二三十年前的事了。NASA 的科學家們認為準備下一次任務的時機已經到來,這次更有可能讓探測器進入天王星或海王星的軌道,做長時間的觀測。

可惜的是,因為經費的限制,大概很難兩個星體都探測,只能擇一進行。負責提案的團隊,在本週公佈了分析的結論,提出四種可能的方案,包括海王星的軌道探測器與投放式的大氣探測器、天王星的軌道探測器與投放式的大氣探測器、天王星的純軌道探測器、和天王星的飛越探測器四種。四者當中,海王星因為最遠,所以自然也最貴;天王星則是如果攜帶大氣投放探測器的話,可以獲得最完整的資料,但相對來說軌道探測器能做的事就比較有限;而最後的飛越探測器最便宜,但獲得的科研資料也最少。

一切順利的話,探測器將在 2040 年前升空,但由於天王星和海王星太過遙遠,想要節省油料的話,還是要木星的幫忙才行。這就限制了天王星任務最合適的發射窗口大約在 2034~2036 年左右,海王星更是要在 2030 年之前發射才行。這麼一來,及早確認任務內容,並尋求經費就成為了相當迫切的問題,NASA 也希望能盡快將四種方案縮減成一個,並開始著手相關的研究工作。