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Bigelow BEAM 充氣太空艙將在明天展開

Andy Yang
2016 年 5 月 25 日, 傍晚 07:03
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​四月發射的 CRS-8 國際太空站補給任務,除了是 Falcon 9 首度成功降落海面之外,也順便帶上了一個非常重要的實驗設備:Bigelow 的 BEAM 充氣太空艙。BEAM 太空艙將在明天美東時間的凌晨五點半(我們的下午五點半)開始「充氣」作業,在這之前開發的團隊在網路上進行了一次問題,回答一些一般人常有的問題。

首先,就是關於它的展開方式。雖然一般都用「充氣」來形容,但它其實並不像氣球那樣表層會延展,只是非常緊密地折疊在一起。充氣的過程其實更像是比一個立體的折紙「展開」,在內部建立空間。太空艙的表層是由非常複雜的各種材質與布料疊合而成,可以想像成是「升級的防彈背心」,目的是讓微隕石卡在多層布料之中,無法穿透。這層布料還要能提供抗輻射的功能,整體防護力 Bigelow 認為並不會比國際太空站本身現有的防護力差。

整個展開的過程大約會花費兩個小時,完成後將由太空站本身透過接泊口的一個小孔提供 BEAM 空氣做初步的漏氣測試,如果一切正常的話,BEAM 自已的氣罐會啟動,平衡氣壓並維持內部的氣壓。為了安全起見,充氣後的前兩年 BEAM 都不會有太空人入住,只是每隔半年會進去檢視狀況,並收集裡面各種監測儀器的數據,做為 BEAM 抗漏、抗輻射、抗微隕石能力的參考。如果一切正常的話,太空人們就有個小房間大小的額外空間可以利用了。BEAM 的最終設計使用年限是「起碼五年」,但 BEAM 團隊樂觀的估計是它可以用到太空站 2024 年退役沒問題。

如果 BEAM 實驗證實是成功的話,Bigelow 有更多更大號的充氣艙正在設計中,或許可以成為次世代太空站的主要建造方法,或甚至為未來的月球、乃至於火星載人任務提供較舒適的環境。不過現在談這些都太早了,先看明天的充氣順不順利再說吧!

除了 BEAM 之外,明天同時有 SpaceX 的 Thaicom 8 衛星發射,距離五月六日的 JCSAT-14 僅 20 天。SpaceX 當然希望能再一次回收發射向同步轉移軌道的火箭,如果成功的話,倉庫裡就有四根存放著了。