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UCLA 化學家聲稱:地球生命的起源比想像中還要早更多

Andy Yang
2015 年 10 月 21 日, 傍晚 07:01
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美國加州大學洛杉磯分校的地球化學家今天發表了一篇論文,挑戰一般公認為 38 億年前的地球生命起源時間點。學者們研究了一萬顆的鋯石礦,這種在岩漿中形成的礦物可以保存當中周遭的環境,有點像琥珀裡可以保存昆蟲一般。在這一萬顆礦石裡,科學家發現了其中一顆裡面有兩小塊保存下來的石墨片,這些石墨中碳-12 和 碳-13 的比例僅有在生物化學作用下才會產生(生物偏愛利用碳-12,所以會把碳-12 留下來,把碳-13 排出去),因此可以推斷這兩小塊石墨或許是生命留存的證據。

這塊鋯石礦本身就有 41 億年的歷史,而當中的石墨勢必存在的時間還要再更久,也就是說,這個發現如果為真的話,至少將生命的起源向前推進了三億年或更多。這有兩個重大意義 -- 一個是它已經很接近地球本身 45 億年的年齡,表示允許生命存在的環境條件,在這麼早期就已經存在;另一個是地球在 38 ~ 41 億年前經歷了科學家稱為「後期重轟炸期(Late Heavy Bombardment)」的階段,在此時月球經歷了大規模的隕石和彗星撞擊,並留下了許多表面證據。地球雖然因為地質活動沒有像月球一般留有該時期直接的證明,但做為近在咫尺的鄰居,我們受到的撞擊應該是只多不少的。如果生命在重轟炸期之前就存在,而之後還依然存在的話,這告訴我們要不然就是生命的頑強性遠超乎想像之外,不然就是生命的起源條件並不高,在完全被抹掉一次之後,還能很快地在重轟炸期結束之後立即又冒出來。無論哪一種,都讓我們需要重新評估宇宙中生命出現的可能性了。