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Image credit: NASA

天文學家完成泰坦的全球地圖

地貌和地球一樣多變。

Andy Yang
2019 年 11 月 25 日, 傍晚 09:00
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雖然說卡西尼探測器為了避免汙染土星的衛星系統,已經在任務結束後燒毀在土星的大氣裡,但它在土星的 13 年間,一共經過泰坦(土衛六)上百次之多,每一次的角度都不完全相同,使得它可以利用內建的雷達系統穿透厚厚的雲層,拼湊出一套完整、高解析度的地表「地圖」。這項工作其實一直在進行當中,而現在我們則是有了卡西尼這趟旅程的最終成果。

據科學家統計,泰坦近 2/3 是平原,但當中接近赤道的 17% 是被「沙丘」所覆蓋。剩餘的地形當中,14% 是「丘陵」或「山地」,另有 1.5% 是與水文活動相關的侵蝕、沖積地型。以地表面積來說,僅 1.5% 是常時存在的「甲烷海」,大多分佈在泰坦的北極,但泰坦的表面幾乎沒有隕石坑的存在,顯示其表面相當「年輕」,可能有更長週期的因素會產生更大程度的「降雨」並增加甲烷海的覆蓋面積,抹掉表面不平整的坑洞。

就暫時來說,這張地圖除了展示泰坦的多樣性,並且提供天文學家一個了解外部(季節)與內部(地熱)如何交互作用,共同影響泰坦的地貌的窗口之外,也能作為預計 2034 年抵達的八軸無人機「Dragonfly」選擇探勘地點的依據,事先規畫好值得觀察的地表特性,以及避開可能有危險的地型。