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Image credit: Carl Court/Getty Images

新研究顯示就算有液態水存在,生命的存活也有其極限

在衣索比亞的熱水池中完全沒有生命的蹤影。

Andy Yang
2019 年 11 月 4 日, 下午 03:30
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Carl Court/Getty Images

具備諸多重要化學特性,且能允許多種化學反應在其中發生的物質「水」,多年來一直都是科學界尋找外星生物存在可能性的第一指標,同時地球上各種在極端環境當中生存的細菌等單細胞生物,也一直被當作是外星生物可能樣貌的參考樣板。

不過一個最新的研究顯示,就算是有水的存在,生物所能生存的環境還是有其極限的。在衣索比亞有一個名為 Danakil Depression 的特殊地貌區,因為是三塊板分離的交界處,因此地層特別薄,也有著從地底湧出的熱氣、琉璜等,使得這裡的水池不僅溫度超高,而且鹽份重、酸度也高。在這裡科學家並未能發現任何生物存活的跡象,顯示光是液態水一個條件並不足夠。Danakil Depression 也同時提供了科學家一個寶貴的實驗場,可以依據不同程度的鹽度、酸度進行比較 —— 在稍微低溫、低酸度,只是高鹽度的池子裡,科學家就有發現一些前所未見的新品種呢。

除了對生物的容忍度設定極限外,Danakil Depression 也為科學家們示範了需要特別小心的「假證據」。在沒有發現生物存在的池子中,科學家發現了微小的矽球粒,在顯微鏡底下很像是小細胞。如果前往探測其他星球的探測器沒有特殊的分析設備,僅由顯微照片來分析的話,可能會誤導科學家以為這是生物存在的證據。

當然,這一切都是以碳基生物為前提,畢竟碳基生物是我們最熟悉的種類,同時碳化學的多樣性,讓它在元素當中有著獨特的潛力和可塑性。但這並不排除在其他星體上有發展出以其他種類的化學為基礎,甚至非以化學為基礎的生物的可能性就是了。