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NASA 的 Juno 探測器首波科研結果出爐

木星真的很怪,比想像中還怪。

Andy Yang
2017 年 5 月 27 日, 下午 02:01
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在去年中進入木星軌道的朱諾(Juno)探測器,每 53.5 天會有一次機會高速掠過木星雲頂約 4,300 公里的高度。之所以設計成週期這麼長的軌道,是為了儘量減少朱諾在木星強大的磁場與輻射帶中滯留的時間,但又能以前所未有的近距離對木星的大氣、磁場、和化學組成做分析。當然,Juno 將短暫「近距離接觸」時收集到的資料傳完地球也是要時間,剛好就在遠離木星的時候慢慢傳囉。

去年八月底 Juno 第一次衝向木星時收集到的數據,到現在才首度發表。最重要的三個發現,首先是木星的北極不像大部份的行星,甚至木星自己的南極一樣,由一個大型的氣旋所主宰,而是被 Juno 的相機拍到無數個小渦旋,互相圍繞著打轉(上圖)。科學家無法確定這種現象形成的原因,甚至它是個固定的特徵,還是只是巧合地剛好被拍到是如此都不知道。幸好 Juno 還會再從同樣的角度經過多次,應該有助於進一步地了解這種奇怪的現象。

其次,是木星的磁場並不如之前所想像的均勻,而是明顯地有強弱之分,最強處甚至達到 7.766 高斯,約是地球磁場最強處的 10 倍。這個發現讓科學家對原先木星內部結構的推斷有了疑慮,似乎磁場的產生在更靠近表面的地方,而非相對穩定的地殼深處。最後,木星外觀上極為醒目的帶狀雲,有可能每條的結構和成因都不盡相同。依照 Juno 的資料,靠近赤道的帶狀雲其實是深入地表的一個大型環流結構的一部份,但高緯度的帶狀雲則是只延伸到表面底下一點點,就轉變成其他結構了。

無論如何,這只是 Juno 第一次靠近木星的新發現,所以科學家大多是知其然,而不知其所以然。再多收集幾趟資料,或許就能對這些神祕的現象有新的解釋了吧。Juno 七月 11 日下一次靠近木星時,將會正好從大紅斑上方略過,除了收集資料之外,我們應該也能享受一下置身全太陽系最大的風暴之上的風景了。