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土衛二的海底深處,有持續補充的氫氣來源

如果土衛二有任何生命的話,這些氫氣足以養活它們了。

Andy Yang
2017 年 4 月 15 日, 早上 09:01
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雖然 Cassini 的二十年長征即將來到尾聲,但它這十多年間所收集的各種數據,夠科學家們分析好多年了。先前在 2015 年的時候,Cassini 曾經以非常近的距離經過土衛二(Enceladus)的表面,不僅發現了「冰噴泉」與海洋層的存在,現在科學家更是掌握了噴泉內氣體的確切化學組成。

噴泉氣體中大約 98% 是水,剩下來 1% 是氫氣、還有最後 1% 是二氧化碳、甲烷、和氨。1% 的氫氣這比例算是相當地高,科學家推估在海底必然要有補充氫氣的來源,或許是像地球的深海熱泉一般,有氫氣集中噴出之處。像這樣集中的能量來源就很適合微生物發展,一種生物發展的可能性是像地球早期的微生物一樣,將氫氣和二氧化碳代謝,產生甲烷和水。

無論如何,Cassini 並沒有攜帶能分析是否有生物訊號的儀器,畢竟當初發射的時候根本沒料到土衛二這麼「特別」。不過,Cassini 在土衛二上學到的經驗,有助於地球上的科學家們準備正在籌備中,預計 2022 年發射前往木衛二(Europa)的 Europa Clipper 任務。雖然木衛二和土衛二繞著不同的行星轉,但卻有相當多雷同之處 -- 兩者都有光滑、以水冰為主的表面,兩者都有冰層下的海洋,而且也都有冰噴泉的存在。在土衛二的發現,可以讓科學家設計更有針對性的安排儀器,最大化任務效益。