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波音計劃以 3D 打印製作模組化衛星

藉此減低成本。

Eric Chan , @erichankc
2017 年 2 月 22 日, 下午 06:30
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波音的大型高階衛星,成本都要 1.5 億美元之高,但據華爾街日報的報導指,他們最新的計劃卻是希望藉 3D 打印技術和模組化設計來降低成本。目前波音製作衛星的方式,需要以人手把每件訂造的零件組合在一起,歷時動輒一至兩年,使得其材料和時間成本都相當高。所以該公司的衛星業務主管 Paul Rusnock 才會在與 WSJ 的訪談中透露,他們不能再繼續以這種製作方式來回應在市場上的競爭。

其他對手在製作小型、較便宜的衛星時,已經引入了模組化的設計,而且能夠量產的特點也同時大大減低成本。空中巴士和 OneWeb(獲 Virgin 和高通聯合注資的新創公司),更是在佛羅里達州的工廠裡,以自動化生產線製件零件,其數以百計的生產量使得每個小衛星的成本只要大概 50 萬美元而已。當然波音不會以同等生產量來製作大型衛星,但至少能大大減少每個衛星的製作時間。Rusnock 指他們已經「認清大幅縮短生產日程」的需要,該公司的最終目標是把衛星製作的需時與他們製作全架 737 客機的時間看齊:只要 11 天。

3D 打印和其他新的零件製作的方式已經應用在他們位於洛杉磯的生產線上,波音現在差的就是一個正式應用至商業計劃上的機會,而且會把同樣的做法擴展至其他衛星型號上。不過模組化衛星也有個明顯的短板,就是其使用壽命只有現時全人手製作衛星的一半,約 7 至 8 年。幸好波音也指他們的客戶也已經有著定期更新衛星的準備,所以定價更低,而且有著模組化設計的衛星反倒更符合需求。