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NASA 的 Cassini 土星探測任務即將來到尾聲,將在最後時刻再搏一波資料

在明年九月落入土星焚毀前,Cassini 還有機會在近距離做之前無法達成的研究。

Andy Yang
2016 年 12 月 1 日, 傍晚 08:02
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NASA 在 1997 年發射,2004 年抵達土星的 Cassini 探測器,是 NASA 在「經費拮据」前的最後一個「高成本大製作」長程探測器,總花費達 32.6 億美元,差不多是 Curiosity 的兩倍。但在兩度延長任務後,Cassini 已經在土星附近努力工作了 12 年之久,應該可以說是完全值回票價了吧!和它最後說再見之前,NASA 的科學家們準備利用最後一點剩餘的燃料,再來搏一波「大的」,進行一些原本認定風險太高的科研。

主要的部份,是 Cassini 將降低軌道,在 11 月 30 日到明年 4 月 22 日間,以七天一次為週期,擦過土星環邊緣達 20 次之多。如此近距離的觀測預計將可讓我們對土星環的組成,和環上一些奇特波動的成因有更進一步的了解。或許,還可以順便發現一些夾在環間的小衛星呢。在這 20 圈完成後,Cassini 將一邊對土星大氣採樣,一邊進一步降低軌道,預計最後會在九月附近落進土星大氣中焚毀。之所以為 Cassini 選擇這樣的結局,一方面是這麼近距離地探測土星的機會難得,二方面也是怕 Cassini 失效後,會有朝一日不小心撞上土星的某顆衛星,造成生化汙染。

從 Cassini 1997 年 10 月 15 日發射算起,差不多剛好是 20 年的時間。不知道 Cassini 結束後,還要多久才能有下一個探測土星的大計畫呢?木星好歹還有 Juno 呢。